Dubai – sky high tours and cultural differences

We were pretty tired when we arrived in Dubai; this was after flying from Hong Kong through Bangkok and racing through the airport to successfully make a short connection. The immigration officers in the USA are well known for their usually unfriendly faces, but that is probably because you have never visited Dubai. Let’s say welcoming faces were very unwelcoming. Still we were granted access with no issues. It was our first-hand experience of what we already expected: ‘my way or no way’. Considering it is their country, I would just add Europe could learn a thing or two from this…

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Speaking of cultural differences our impression is that there are at least 3 layers in the society: the local Muslims, the ‘Westerners’ and finally the rest where you find a very large percentage of Indians and Pakistanis. And then a special category for women… I have never felt like such a piece of meat in my entire life and I believe this applies to all women who wore normal western clothes. Oh well, travelling the world is knowing the good and bad aspects of cultures and you can easily guess where I will file this one.

Putting these differences aside Dubai is actually pretty impressive and exceeded our expectations with regards to appearance and activities. We would say the best is to split time between Dubai and Abu Dhabi as we did so that you can see two of the emirates. It is approx. 90 minutes away by car and the roads are great. See our separate post for Abu Dhabi coming soon. In fact everything is very new and when you look at pictures from 10 years ago you mainly see empty spaces or construction starting to take place. The UAE are only celebrating 44 years now and because we were there one or two weeks before the celebration we could see their flag everywhere.

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There is still a lot of construction taking place and you see cranes everywhere over the skyline. Even the famous Jumeriah Palm is still under construction. The world map islands are also under development.

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Fun fact for those not actually doing the job: there are people (I think you will guess which layer in this society) dusting tree leafs and pretty much everything outside every day. After all this is the desert and there is sand and dust everywhere. The workers also take their breaks during the day by sitting or napping on the floor right where they are, even if it’s on the side of the road. And there are people walking along the motorways hoping for a ride. Crazy when you think of the speeds and how recklessly people drive here. Allow plenty of time between activities and don’t overplan your days, traffic gets pretty crazy and it can take very long to get from one place to the other. Also the GPS normally doesn’t work since the addresses either don’t exist or change from one map system to another. So take it as an adventure and enjoy the time on the way.

While in Dubai we visited the Palm and drove the road all the way to the end to get the best picture of Burj Al Arab, that famous 7 star hotel we all have seen pictures of. We also went to the Diamond Park which is a closed area with dozens of small shops filled with diamonds in the rough or in jewellery. Ladies, take your sunglasses inside, you will need them 🙂

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We later visited the older part of Dubai and tried to park for almost two hours to get a closer view of the gold and spice souqs (markets) but parking in this area seems to require local connections that save parking places and we think you have to pay a fee on top of the meter to find a place. So we just drove around the narrow streets to get a feeling of it. We would recommend visiting the Bastakia Quarter where you have a more traditional setting and several shops for souvenirs. Haggle aggressively if you are into this; we practically had to run away as we were getting dressed with scarfs as we walked around the shops.

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If haggling is not for you, you can pick up souvenirs at one of the maaaaany malls in Dubai, this is also a good way to benchmark your prices before haggling at these small shops. In terms of malls the Mall of the Emirates has the famous indoor sky slope and although small it appears to be a small mountain city with all kinds of snow activities for adults and children. Of course if you have skied in real snow slopes you probably won’t think much of it but remember this is the desert! The other must see mall is the Dubai Mall; it not only has all kinds of shops for all type of budget but this is also where you can see the show of the Fountains of Dubai. We think they saw the Bellagio fountain show in Vegas and wanted the same. Although very impressive to watch we still side with the Bellagio on this one.

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Towering over the skyline is the tallest building in the world and the biggest, everything structure in the world: the Burk Khalifa. It is a reference point to where you are in the city and the view is pretty amazing. We chose to go at night to avoid seeing all the cranes and construction taking place and focusing only on the finished products, all lighted by night.

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Although the Burj Khalifa is the most impressive for its shape and size, there are many other cool looking buildings anywhere you look. Driving and looking around is a great way to get to know them. The view from there is impressive and you can also see the fountain show from a different perspective.

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Overall it was a good experience to visit Dubai and the city itself exceeded our expectations.

Bandeira Portuguesa

Chegámos ao Dubai bastante cansados depois de um vôo longo de Hong Kong com uma ligação curta em Bangecoque onde corremos pelo aeroporto para não perder. Os agentes de imigração dos EUA têm fama (e proveito em muitos casos) de antipáticos mas se forem ao Dubai vão ver que estes são bem piores. Ainda assim tivémos o carimbo de entrada sem problemas. Foi a nossa primeira experiência directa com algo que já esperávamos: ‘na minha terra fazes como eu quero’. E considerando que este é o país deles apenas acrescentaria que a Europa tem umas coisas a aprender neste sentido…

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Falando de diferenças culturais a nossa impressão é de que existem 3 camadas na sociedade: os muçulmanos de cidadania local, os ‘ocidentais’ e depois o resto onde se vê uma grande percentagem de Indianos. E depois uma categoria à parte para as mulheres… Nunca até hoje me senti tanto como um pedaço de carne e acredito que os mesmo se aplique a todas as mulheres que vistam roupa “ocidental”. Viajar pelo mundo também é vivenciar as coisas boas e más de cada cultura e podem facilmente adivinhar onde vou arquivar este aspecto.

Pondo estas diferenças de lado o Dubai é uma cidade impressionante e excedeu as nossas expectativas em relação à aparência e actividades. Diríamos que o melhor é dividir o tempo entre o Dubai e Abu Dhabi como nós fizémos para ficarem a conhecer dois dos emirados. São aproximadamente 90 minutos de carro e as estradas são óptimas. Vejam o nosso futuro post sobre Abu Dhabi. Tudo é muito novo e se olharmos para fotos da região há 10 anos atrás vemos sobretudo espaços vazios ou construção. Os EAU estão agora a celebrar apenas 44 anos e porque estivemos lá uma ou duas semanas antes dos festejos via-se a bandeira em todo o lado.

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De facto ainda há muita coisa em construção e vemos gruas por todo o lado. Até a famosa palmeira de Jumeirah está ainda a ser construída em algumas partes. As ilhas do mundo estão também em fase de desenvolvimento e só vão ter acesso por barco.

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Facto interessante para quem não tem este trabalho:  há muitas pessoas (acho que adivinham facilmente qual das 3 camadas sociais) cujo trabalho é limpar o pó a folhas de árvores e tudo o mais que está na rua todos os dias. Estes trabalhadores também fazem as suas pausas durante o dia sentados ou deitados no chão em qualquer sítio, mesmo na beira da estrada. E há pessoas a andar a pé pelas auto-estradas à procura de uma boleia. Uma loucura quando consideramos as velocidades a que se conduz e a má qualidade de condução por estas bandas. Não planeiem fazer muito num só dia porque as coisas são longe e o trânsito pode ser caótico. E os GPS não funcionam nada bem, ou os nomes das ruas não existem ou variam de mapa para mapa. Vejam isso como uma aventura e vão aproveitando as vistas pelo caminho.

No Dubai passámos pela Palmeira e conduzimos até à ponta, onde se tem a melhor vista para uma foto do Burj Al Arab, o famoso hotel de 7 estrelas que todos já vimos pelo menos em fotos. Também passámos pelo mercado dos diamantes, que é uma área fechada com dezenas de pequenas lojas carregadas de diamantes ou já parte de jóias. Meninas, usem os óculos de sol lá dentro, aquilo brilha mesmo 🙂

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Mais tarde visitámos uma parte mais antiga do Dubai onde tentámos por duas horas estacionar para ver mais de perto os souq (mercados) de especiarias e ouro mas aparentemente precisas de connections para estacionar e tens de pagar um extra além do valor do parquímetro. Então conduzimos apenas pelas ruas estreitas para ter um feeling do sítio. Recomendamos visitar o bairro da Bastakia que tem um ar mais tradicional e muitas lojas de souvenirs. Mas é preciso regatear agressivamente e quase andar a fugir dos vendedores que nos vão tentando vestir com lenços enquanto andamos pelas lojinhas.

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Se regatear não for contigo também há lojas de souvenir nos shoppings, coisa que não falta no Dubai. É também uma boa forma de ver os preços antes de regatear nas outras lojas. Em termos de shoppings o Mall of the Emirates tem a famosa pista de ski que apesar de pequena tem muitas acitividades de inverno incluídas para miúdos e graúdos. Claro que se já esquiaste em pistas a sério a experiência pode não ser excelente mas considera que é uma pista de neve no meio do deserto! O outro shopping a não perder é o Dubai Mall, não só pelas lojas de todos os tipos e para todos as carteiras mas porque é aqui que se pode ver o show das Fontes do Dubai. Nós achamos que eles viram as fontes do Bellagio em Las Vegas e quiseram ter igual mas apesar de serem grandiosas nós ainda preferimos o Bellagio.

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O rei da skyline do Dubai é o Burj Khalifa, o edifício mais alto e recordista de todas as categorias. É um ponto de referência em qualquer parte do Dubai e a vista é espectacular. Nós escolhemos ir de noite para ver apenas a cidade e os edifícios iluminados e eliminar as gruas.

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Apesar de o Burj Khalifa ser o mais impressionante em forma e tamanho, há muitos outros edfícios impressionantes e vale a pena dar umas voltas de carro para ver estas estruturas. Do topo do Burj pode também ver-se o show das fontes de uma perspectiva diferente e que aconselhamos vivamente.

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No total, gostámos de conhecer o Dubai e achamos que a cidade em si excedeu as nossas expectativas.

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